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Telescópio James Webb pode ter encontrado galáxias extremamente jovens

Algumas das galáxias distantes observadas pelo Telescópio James Webb parecem ser extremamente jovens, pertencentes a uma rara classe de pequenas galáxias em nosso “quintal cósmico”. Foi o que revelou uma nova revisão liderada por James Rhoads, astrofísico do Goddard Space Flight Center, que apresentou as descobertas durante a 241ª reunião da American Astronomical Society.

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No ano passado, a NASA e outros parceiros do novo telescópio revelaram uma imagem do aglomerado de galáxias SMACS 0723, cuja massa causou um efeito de lente gravitacional, capaz de ampliar e distorcer a aparência das galáxias ao fundo. Entre aqueles de brilho mais fraco atrás do aglomerado, havia um trio de objetos compactos.

Esses objetos podem estar relacionados a galáxias conhecidas como “ervilhas verdes”. Eles foram descobertos em 2009 por voluntários do projeto Galaxy Zoo e se destacaram pelo aparecimento de pontos brilhantes e difusos, com uma coloração esverdeada proveniente dos filtros usados ​​durante o levantamento, junto com suas propriedades.

Keunho Kim, integrante da equipe que analisou os dados do observatório, explica que essas galáxias podem ser pequenas, mas têm processos de formação estelar tão intensos que emitem luz ultravioleta. “Graças às imagens ultravioleta de ‘ervilhas’ capturadas pelo Hubble e pesquisas terrestres de galáxias formadoras de estrelas primordiais, é claro que ambas compartilham essa propriedade”, disse ele.

Além de obter imagens do aglomerado, o Telescópio James Webb usou o instrumento NIRSpec para capturar os espectros de galáxias específicas. Rhoads e seus colegas estudaram as medições e corrigiram a extensão dos comprimentos de onda causados ​​pela expansão do espaço, e encontraram características provenientes de oxigênio, hidrogênio e neon – que, quando alinhadas, apresentavam uma notável semelhança com as galáxias ervilha.

O espectro permitiu aos pesquisadores medir a quantidade de oxigênio presente no nascimento dessas galáxias. Duas delas têm quase 20% do nível de oxigênio da Via Láctea e parecem ser galáxias ervilha comuns, encontradas em menos de 0,1% das galáxias próximas encontradas durante a pesquisa. “Vemos esses objetos como eram até 13,1 bilhões de anos atrás, quando o universo tinha apenas 5% de sua idade atual”, observou o astrofísico Sangeeta Malhotra.

O artigo que descreve as descobertas foi publicado no Astrophysical Journal Letters.

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